Hirakawa : le test de Toyota en WEC est “une grande chance”

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Ryo Hirakawa a reconnu que sa prochaine sortie d’essai dans l’Hypercar Toyota du Mans à Portimao en juin est une “grande chance” de relancer sa carrière sur la scène internationale.

Toyota a annoncé que Hirakawa, champion de SUPER GT et as de la Super Formula, aura la chance de piloter le GR010 Hybrid lors d’un test de trois jours après la deuxième manche du championnat du monde d’endurance.

Cette décision intervient quatre ans après le refus de sa candidature pour la troisième participation de Toyota aux 24 Heures du Mans en 2017, période durant laquelle il s’est imposé comme l’un des meilleurs pilotes de la scène nationale japonaise.

Hirakawa – qui n’a pas couru régulièrement en dehors du Japon depuis la saison 2017 de l’European Le Mans Series – a déclaré que la convocation aux essais était une surprise, mais qu’elle servait également de reconnaissance pour ses performances en SUPER GT et Super Formula ces dernières années.

“Je suis arrivé à Cologne [où TGR Europe est basé] dimanche, et j’ai été dans le simulateur”, a déclaré Hirakawa à Autosport. “J’ai pu me faire une idée de la voiture, et les ingénieurs m’ont un peu expliqué comment conduire la voiture et quelles sont les choses importantes.

“Cela va aider d’être avec l’équipe pendant tout le week-end de Portimao pour s’habituer à l’atmosphère de l’équipe et à la façon dont ils font les choses.

“Je suis excité. J’ai essayé d’entrer dans le WEC, mais je ne m’attendais pas vraiment à avoir cette chance, en fait. C’est un sentiment très agréable de revenir.

” Les personnes au sein de l’équipe sont plus ou moins les mêmes qu’en [2017], donc j’ai toujours cette relation. Ce sera bien de leur montrer [ce que je peux faire]”.

Il a ajouté : “Il est difficile de s’adapter à [la course en] Europe, car c’est tellement différent de ce que nous avons au Japon. C’est beaucoup plus stressant de travailler avec l’équipe, vous devez être vraiment bon tout le temps, parler anglais, une culture différente… vous devez juste vous adapter, ou il n’y a aucune chance à l’avenir.

“Je dois montrer aux jeunes pilotes au Japon que je peux le faire, que les pilotes japonais peuvent le faire”.

La participation au test de Portimao signifie que Hirakawa manquera la manche de Super Formula de Sugo le 20 juin, en raison de la règle stricte de quarantaine de 14 jours imposée par le Japon à tous les arrivants dans le pays.

Sur la signification de ce test pour sa carrière, Hirakawa a déclaré : “C’est une grande chance. C’est difficile d’avoir une chance comme celle-ci, même si vous faites du bon travail au Japon, donc c’est une grande opportunité de courir en Europe et dans le monde.

“Je ne sais pas quelles sont mes chances pour l’avenir, mais je saute la Sugo [Super Formula], donc l’importance est assez grande.

“Nous avons eu de nombreuses discussions avec Toyota avant de prendre cette décision, mais je voulais saisir la chance du WEC, même si cela signifiait manquer une course au Japon. Ce n’était pas facile, car je me bats pour le championnat. On n’a pas deux fois ce genre de chance, donc je dois sacrifier quelque chose.”

Les chances de titre en Super Formula ne tiennent qu’à un fil

Hirakawa occupe la deuxième place au classement de la Super Formula à quatre courses de la fin, mais il est loin derrière le pilote Honda Tomoki Nojiri, qui a démarré la saison avec deux victoires consécutives au Fuji Speedway et à Suzuka.

Le pilote Impul reconnaît qu’une autre victoire de Nojiri à Sugo pendant son absence signifierait presque certainement la fin de ses espoirs de titre dans la série monoplace.

“Si Nojiri gagne là-bas, alors je n’ai aucune chance”, a-t-il concédé. “Ensuite, il y a deux courses à Motegi, où j’ai beaucoup de confiance, donc je pense que mes chances là-bas sont assez élevées. Je pense que je dois gagner au moins deux [des trois dernières courses], mais j’ai confiance dans le fait que je peux le faire.”

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